El efecto nocebo en la consulta

Sobre el valor de la comunicación clínica para gestionar los efectos adversos

Las expectativas que tienen los pacientes sobre los efectos beneficiosos y perjudiciales de los tratamientos pueden jugar un papel relevante en el proceso terapéutico. Los médicos conocen bien el efecto placebo y son conscientes de que deben gestionarlo lo mejor que puedan, pero no ocurre lo mismo con su opuesto: el llamado efecto nocebo. La influencia negativa de las expectativas sobre los efectos secundarios de una intervención médica ha sido mucho menos estudiada y tenida en cuenta, pero este efecto nocebo es tan real como el placebo y merece por tanto la misma atención por parte del médico. (más…)

Descomplicar la dieta

Sobre la inflación de mensajes dietéticos y los problemas de su puesta en práctica

Comer es mucho más que nutrirse o alimentarse. Es un acto biológico, pero a la vez genuinamente social y cultural, determinado por la tradición y modelado desde la infancia. No es exagerado afirmar que es más fácil cambiar de religión que de hábitos alimentarios, como decía el experto en nutrición Francisco Grande Covián. Pero dicho esto, es fácil constatar cómo en los países occidentales estos hábitos se han ido distanciando de la tradición para bien y para mal. El aumento de la oferta alimentaria, sobre todo de productos procesados, y la todavía mayor inflación de mensajes sobre cómo alimentarse han convertido el sencillo acto de comer comida en un galimatías de calorías y nutrientes, de ciencia y pseudociencia, en el que la sensatez y la credibilidad no están necesariamente alineadas. (más…)

Sin sueño y sin buena información

Sobre la ciencia, los recursos informativos y la atención médica del insomnio

El reciente hallazgo de cinco genes y una sección del genoma relacionados con el insomnio no va a mejorar el sueño de los insomnes, al menos a corto plazo. El logro, publicado en Nature Genetics, proporciona una nueva visión de la compleja arquitectura genética del insomnio, según los autores, pero su posible trascendencia es estrictamente científica. Puede que haya más de 1.000 millones de insomnes en todo el mundo, la mayoría de ellos, claro está, sin diagnosticar ni tratar. Pero todas las cifras sobre el insomnio hay que cogerlas con pinzas, en primer lugar porque las numerosas clasificaciones y definiciones del insomnio complican su estudio y abordaje clínico. El estudio de Nature Genetics arranca afirmando que es “el segundo trastorno mental más prevalente”. No está mal como primera frase de una pieza de literatura científica, para dejar bien claro que el problema que se aborda es de envergadura, pero esta etiqueta no hace justicia al polimorfo y escurridizo problema de la falta de sueño. (más…)

Libros de médicos

Sobre las afición literaria de los clínicos y su comprensión analítica y narrativa

Los médicos escriben mucho, y no solo recetas y literatura científica. También ensayos, divulgación y ficción. Entre las figuras emergentes, una de las más notables es el oncólogo hindú-estadounidense Siddhartha Mukherjee, que ganó en 2011 el Pulitzer de no ficción por El Emperador de todos los males. Una biografía del cáncer. Destacan también el cirujano estadounidense Atul Gawande, autor de Ser mortal, un lúcido ensayo sobre las carencias de la medicina al final de la vida, y el neurocirujano británico Henry Marsh, autor del brillante Ante todo no hagas daño, por citar solo algunos de los más exitosos de los últimos años. Pero lo cierto es que son legión los médicos escritores que, con su prosa clara y sensible, están conquistando a millones de lectores interesados por el mundo de la medicina. (más…)

El beber y sus circunstancias

Sobre las dificultades y prejuicios para analizar el problema del alcohol y la salud

Hay pocos asuntos sobre el estilo de vida y la salud tan difíciles de considerar objetivamente como el consumo de alcohol. La dificultad no está en reconocer los riesgos del abuso agudo y, sobre todo, del consumo crónico, pues está probada su relación con diversos tipos de cáncer, daños en el hígado, la demencia alcohólica y una lista de 200 trastornos. Es sabido que el alcohol causa cada año 3,3 millones de muertes (el 5,9% de la mortalidad global) y que es una de las primeras causas de morbilidad y lesiones, según datos de la OMS. La dificultad está, entre otras cosas, en traducir el conocimiento en cambios de hábitos, en aclarar los efectos del consumo ligero y moderado (entre otras cosas, por la imposibilidad ética de realizar ensayos clínicos) y en definir el umbral del consumo de bajo riesgo, aunque probablemente esto sea una quimera. Uno de los escollos principales, pero no el único, es que existe un indisimulado anhelo social de que este límite esté lo más alejado posible de la abstinencia. Este anhelo tiene que ver con la milenaria relación que tiene el alcohol con muchas sociedades, su asociación con la comida y las celebraciones, los intereses económicos y los prejuicios de los investigadores. (más…)

El cuento del superchocolate

Sobre la perturbadora mitificación de los alimentos elaborados con cacao

La proliferación de investigaciones sobre los efectos beneficiosos del chocolate para la salud no es nada sorprendente, y todavía lo es menos que sus resultados se difundan de inmediato. El chocolate es un alimento muy apreciado y placentero, que tiene una historia fantástica y representa un negocio de 45.000 millones de euros anuales para la industria alimentaria, encabezada por la Big Chocolate. Por todo eso, es también un destacado objeto de estudio nutricional y de interés popular. A los consumidores y productores les encanta leer que la ciencia ha descubierto que reduce la hipertensión arterial, previene el cáncer, detiene el estrés y nos hace más inteligentes. Sí, todo esto y mucho más se ha dicho de este “alimento de los dioses”, como lo denominó Linneo. Pero hay algo extraño, equivocado y perturbador en poner el foco de estudio en un alimento aislado y en realizar más y más investigaciones que, por sus limitaciones metodológicas, permiten ofrecer titulares simplistas pero aportan conclusiones muy poco sólidas. (más…)