Algoritmos y amígdalas

Sobre el miedo a la inteligencia artificial y las respuestas emocionales

“Buscábamos algo mejor que un algoritmo para recomendarte libros y lo hemos encontrado: personas”. Este lema de Librotea, el recomendador de libros del periódico El País, encierra una verdad de Perogrullo (una persona es sin duda algo cualitativamente mejor que un algoritmo), pero deja entrever una cierta prevención hacia ese ente misterioso, secreto y terrible que es, para muchos, un algoritmo. El término ha ganado popularidad gracias a los buscadores, las redes sociales, el big data y las aplicaciones de la inteligencia artificial. Y esta popularidad va de la mano de un cierto miedo supersticioso al daño que creemos que nos puede hacer un algoritmo, desde amenazar nuestra libertad a quitarnos el puesto de trabajo.

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Schwartz y Schwitzer

Sobre el pensamiento crítico en medicina y el legado de dos de sus embajadores

La doctora Lisa M. Schwartz y el periodista de salud Gary Schwitzer, ambos estadounidenses, han sido dos de los más fecundos embajadores del pensamiento crítico en la comunicación médica. Utilizo el tiempo pasado porque Schwartz falleció el 29 de noviembre, a la edad de 55 años, tras toda una vida alertando sobre los excesos de la medicina y la información médica, y Schwitzer anunció el 18 de diciembre el cierre de la web HealthNewsReview.org por falta de financiación, tras 13 años al frente de este proyecto de análisis crítico de las noticias de salud. Aunque con trayectorias muy diferentes, ambos han realizado valiosas aportaciones para interpretar y mejorar la información de salud que llega al público. Sus beneficiarios principales han sido los ciudadanos y los periodistas, pero su legado alcanza también a médicos e instituciones sanitarias y científicas.

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Valores y preferencias

Sobre la evolución de la medicina basada en la evidencia y el foco en el paciente

En sus más de 25 años de vida, la medicina basada en la evidencia (MBE) se ha consolidado como uno de los grandes avances de la historia de la medicina (el séptimo, según una encuesta del BMJ). A estas alturas, casi todos los médicos son conscientes de que no todas las pruebas o evidencias tienen la misma importancia y que existe una jerarquía, así como de la necesidad de disponer de revisiones sistemáticas, guías de práctica clínica y resúmenes de los resultados de la investigación. Pero la MBE tiene un tercer principio no menos importante: “las evidencias nunca son suficientes”, según lo enunció el pasado 12 de diciembre en Barcelona el profesor de la McMaster University Gordon Guyatt, el primero en formular este concepto en 1991 en su editorial Evidence-based medicine de ACP Journal Club (hoy Annals of Internal Medicine). De las evidencias a la práctica hay, efectivamente, un largo camino de obstáculos, resistencias y condicionantes. Y uno de los más importantes es el de tener en cuenta los valores y preferencias de los pacientes, un área en el que hay mucho que aprender, innovar y mejorar. 

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Alfabetización determinante

Sobre la educación médico-científica como determinante social de la salud

Con las encuestas siempre se puede ver el vaso medio lleno o medio vacío, aunque a veces ni siquiera muestran el vaso que dicen mostrar, sino otra cosa. La recién publicada novena encuesta sobre percepción social de la ciencia de la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (FECYT) nos dice, por ejemplo, que cuatro de cada cinco españoles (80,4%) lee los prospectos de los medicamentos antes de usarlos, pero uno de cada cinco no los lee; y que mientras cuatro de cada cinco (78,3%) tienen en cuenta la opinión del médico al seguir una dieta, hay una quinta parte que no la tiene en cuenta. Con estos y otros datos se trata de estimar la alfabetización médico-científica de la población, pero las encuestas, aunque ofrecen datos interesantes, suelen dar una aproximación limitada a esta cuestión. Y resultan claramente insuficientes para abordar un asunto clave: en qué medida la alfabetización médico-científica influye en las decisiones sobre la propia salud.

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Riesgos en perspectiva

Sobre la importancia del contexto a la hora de interpretar los riesgos para la salud

Un paciente le preguntó a su médico qué riesgos entrañaba el tratamiento semanal de larga duración que le proponía, y este le respondió: “El mayor riesgo es el viaje en coche al hospital”. No recuerdo los detalles de esta anécdota, pero ilustra muy bien cómo se puede ofrecer al ciudadano y eventual paciente información sobre un aspecto crucial en medicina: el de los riesgos de enfermar o de sufrir algún perjuicio por una intervención médica.

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Cerco a la gripe

Sobre algunas nuevas vías de acoso científico a un virus mortífero y escurridizo

Este otoño de 2018 se cumplen 100 años de la mal llamada gripe española. Esta pandemia causó unos 50-100 millones de muertos (el 3-6% de la población mundial), quizá tantos o más que la Primera y la Segunda Guerra Mundial juntas (17 y 60 millones). Un siglo después, el virus de la gripe es el agente infeccioso más estudiado, pero dista mucho de ser el mejor conocido. Muchos de los factores que influyen en su virulencia y en la extensión de las epidemias anuales siguen sin ser comprendidos. Prueba de ello es que la capacidad preventiva es muy limitada y que hay un amplio margen de incertidumbre para anticipar cómo será la próxima temporada gripal y cuándo puede llegar una gran pandemia como las que ocurren tres o cuatro veces cada siglo. Con todo, hay abiertas algunas prometedores vías para poner cerco a esta infección, tanto a nivel inmunológico como epidemiológico. (más…)