Archive | junio, 2007

Primogenitura

Sobre el orden de nacimiento y el cociente intelectual

La condición de primogénito impone derechos y deberes en casi todas las culturas, en algunos casos de forma tan ostensible y con diferencias tan notables entre el primer hijo y los demás hermanos que rayan la injusticia. Ahora que, al menos en los países desarrollados, abundan los hijos únicos (primogénitos y benjamines a la vez) y la primogenitura se ha diluido en las leyes y costumbres, esta condición biológica y social vuelve a incordiar de la mano de ese fetiche inventado por los psicólogos a principios del siglo pasado: el IQ o cociente intelectual (la puntuación en los test de inteligencia). Y todo porque un estudio publicado ahora en Science parece corroborar una vez más algo tan controvertido y complicado de explicar como es que la primogenitura aporta un plus de inteligencia respecto al segundo y sucesivos hermanos. Continue Reading →

Teoricopráctica

Sobre los avances biomédicos y las vidas que pueden salvar

Las consideraciones para elegir los mejores trabajos biomédicos que se publican en las revistas científicas son de lo más variadas, pero pueden agruparse en dos polos:  los que ayudan a salvar vidas y los que significan un salto conceptual. Siempre que se hacen nominaciones de los principales avances del año, de la década o incluso de los últimos 166 años, como hizo hace poco el British Medical Journal (BMJ), los trabajos candidatos acaban encajando en el grupo de los avances prácticos, en el que prima la utilidad inmediata para los pacientes, y en el grupo de los avances teóricos, en el que prima el desarrollo conceptual, la apertura de nuevos enfoques y la elegancia científica. Aunque no hay aplicación práctica que no tenga detrás un desarrollo teórico ni avance básico que no acabe redundando más pronto o más tarde en alguna aplicación clínica, a la hora de elegir los principales avances médicos, los electores, ya sean médicos, directores de revistas científicas o simples lectores de estas publicaciones, ¿qué es lo que prefieren? Continue Reading →

Corporis fabrica

Sobre los estudios anatómicos y la idea del cuerpo como máquina

La consideración del cuerpo humano como una compleja y sofisticada máquina, autónoma e individualizada, pero máquina al fin y al cabo, es relativamente reciente en la historia. Esta idea del cuerpo toma forma en el Renacimiento y se instala progresivamente en la cultura y la mentalidad occidentales con el auge del individualismo, propiciando el descubrimiento de las interioridades del cuerpo y el ulterior desarrollo de la medicina moderna. Todo el edificio teórico y práctico de la medicina actual se cimienta en los conocimientos anatómicos a una escala cada vez más microscópica, hasta llegar al nivel molecular. El anatomista Andrés Vesalio o Andreas Vesalius (1514, Bruselas-1564, Zante), que escribió a los 28 años la obra De humani corporis fabrica (Sobre la estructura del cuerpo humano), está considerado por ello el padre de la moderna anatomía, pero su influencia va más allá. Continue Reading →

De primera

Sobre la presencia de la biomedicina en las portadas de los diarios

Las primeras páginas de los periódicos son cada vez más permeables a los hallazgos y avances de la biomedicina. Hace sólo unas décadas el panorama era bien distinto: las noticias biomédicas no llegaban a las portadas, sencillamente porque había una cierta carestía de este tipo información, la investigación apenas era visible y faltaban periodistas especializados. Pero las cosas han cambiado mucho en los últimos años: ahora hay miles de historias biomédicas empujando ¿desde las revistas y los centros de investigación, principalmente¿ por hacerse un hueco en los periódicos y hay un buen número de periodistas para contarlas. La biomedicina se ha consolidado como un área informativa relevante y apreciada por los lectores, por lo que a menudo merece ir en primera página. El problema con este tipo de información tan técnica y especializada es que, a diferencia de lo que ocurre con la política, los deportes y otras áreas informativas, en un periódico no es siempre fácil discernir el grano de la paja, las historias que tienen detrás una investigación impecable en una revista seria de las que no la tienen; aparte, por supuesto, de ser un tema de interés general y, si es posible, con connotaciones locales.

En Estados Unidos, algunos directores y jefes de información de periódicos son cada vez más escépticos ante el creciente número de artículos periodísticos relacionados con investigaciones médicas, según escribía el 16 de febrero de 2007, en su columna del Chicago Tribune, Timothy J. McNulty, el public editor o defensor del lector de este periódico. A los jefes de información les preocupa crear falsas esperanzas o expectativas, del mismo modo que les preocupa el confirmar la credibilidad de la investigación aparte del prestigio de la revista que la publica. El sistema de información embargada que practican muchas revistas científicas permite a los periodistas disponer de varios días para valorar la calidad y trascendencia de la investigación. Pero esto no siempre es fácil. Por eso, hay algún redactor jefe, según cuenta McNulty, que rechaza por sistema cualquier historia que tenga que ver con investigación en ratones, a menos de que se le convenza del valor del trabajo.

A pesar de todas las cautelas, muchas investigaciones que se hacen hueco en los periódicos, incluso en su portada, son intrascendentes. En 2006 se registraron en PubMed nada menos que 700.000 artículos de biomedicina, de los cuáles sólo una mínima parte tienen relevancia médica y calidad científica. “Necesitamos menos investigación, mejor investigación e investigación hecha por razones justificadas”, escribía Douglas G. Altman en un editorial del British Medical Journal del 29 de enero de 1994, titulado The scandal of poor medical research. La actual inflación de artículos médicos intrascendentes sigue siendo un escándalo, pero quizá lo sea todavía más que alguno de esos trabajos encuentre hueco en la portada de algún periódico. Que salga en primera no garantiza que la investigación sea de primera.

Compasión

Sobre la niña vietnamita de la foto y la mirada compasiva

La foto de la niña vietnamita que corre despavorida y desnuda una vez que sus ropas han sido consumidas por el fuego de una bomba de napalm cumplirá 35 años el próximo 8 de junio. Es una de las fotos sobre los horrores de la guerra más conocidas, una vez que los conflictos bélicos empezaron a ser cubiertos por fotógrafos profesionales en el frente de batalla y sus imágenes pudieron ser vistas después en los periódicos y revistas de todo el mundo. La guerra civil española fue la primera contienda fotografiada, y desde entonces las imágenes del dolor causado por la violencia bélica se han convertido en un lugar común que por momentos desata nuestra compasión e indignación y, a la vez, amenaza con hacernos insensibles. Kim Phuc, la niña vietnamita de la foto, ha estado recientemente en Madrid para apoyar una campaña de Save the Children y recordarnos que actualmente 39 millones de niños siguen sufriendo, como ella misma, las consecuencias de los conflictos armados y que no podemos hacernos insensibles ante los horrores de la guerra. Continue Reading →